Synopsis Girls of the Golden West

I
Schrijfster Louise Clappe, pseudoniem 'Dame Shirley', is op weg naar haar man in het goudzoekerskamp Rich Bar. Ze maakt kennis met Ned, een wagenmenner en bevrijde slaaf. Als zwarte heeft hij veel te verduren gehad. Shirley en Ned komen Indiaanse vrouwen tegen, straatarm maar beeldschoon en opvallend goedgemanierd. In de bar van het Empire Hotel in Rich Bar bevindt Joe Cannon zich in het gezelschap van de Chinese hoer Ah Sing, die verliefd op hem is. Joe zingt een ruw lied waarin hij vertelt hoe zijn geliefde hem heeft gedumpt. Hij gaat met Ah Sing naar haar kamer. Shirley mijmert over het zinloze zwoegen van de goudzoekers. Barman Ramón en barmeisje Josefa zijn heimelijk een stel. Beiden zijn Mexicaans. Ramón zingt dat je zonder mooie meisjes geen hotel kunt runnen of zaken doen. Ned laat voor Shirley een (min of meer) feestelijke maaltijd klaarmaken.
 

II
Onafhankelijkheidsdag (4 juli). Amateurs spelen scènes uit Shakespeare, Shirley doet een scéne uit Macbeth. Niet voor iedereen is 4 juli een prettige dag, weten Ramón en Ned uit ervaring. Blanken kunnen dan heel agressief zijn tegen bijvoorbeeld Hispanics. Ah Sing zingt een lied over haar eigen leven. Ze wordt bespot en bekogeld met groenten. Joe verdedigt haar. Om de goudzoekers, die zich tegen alles wat Chinees is keren, af te leiden introduceert Clarence een danseres, Lola Montez, die haar beroemde Spinnendans opvoert. Een doodskist wordt voorbijgedragen. Daarin ligt een belastingambtenaar, die een Chileense goudzoeker had bedreigd met een pistool maar door hem werd neergestoken. De stemming wordt steeds grimmiger. Nu moeten de Mexicanen het ontgelden. Sommigen van hen worden kaalgeschoren en gegeseld. Ned probeert de menigte te kalmeren maar dit is olie op het vuur. Joe is dronken en beledigt Josefa. Zij raken in gevecht en Josefa steekt Joe met een mes. Hij sterft. Na een haastig proces zal Josefa worden opgehangen. Josefa maakt indruk door haar kalme waardigheid. Moedig steekt ze zelf haar hoofd in de strop en springt de dood tegemoet.
 

Epiloog
Dame Shirley filosofeert over de wonderlijke omgeving waarin ze zich bevindt: aan de ene kant de grofheid van de goudzoekerswereld, aan de andere kant de grote schoonheid van de natuur.